SCIENZE DA SCOPRIRE VOLUME 3

per saperne erne di Antro polog ia Le popolazioni umane L unica specie vivente della famiglia degli ominidi è quella dell Homo sapiens sapiens. Eppure è facile accorgersi che, nell ambito di questa specie, vi sono individui con caratteristiche diverse, appartenenti perciò a gruppi diversi. Come si è evoluto l uomo attuale? Come si sono formati i vari gruppi etnici, cioè le varie popolazioni? Secondo alcuni studiosi, l uomo attuale deriva da un unico ceppo comparso in una certa zona della Terra; secondo altri, deriva invece da ceppi diversi comparsi più o meno nello stesso periodo in vari luoghi della Terra. Sembra ormai universalmente accettata la prima di queste teorie: la culla dell umanità è stata l Africa centroorientale e da lì l uomo è emigrato per popolare gli altri continenti. Quello che l Homo sapiens sapiens è diventato oggi è il risultato di millenni di selezione naturale. Il primo passo sarebbe stato la perdita di gran parte dei peli corporei: quando, circa 2 milioni di anni fa, gli ominidi hanno lasciato le foreste per popolare l ambiente aperto della savana, è diventato importante raffreddare il corpo attraverso un efficiente processo di sudorazione, facilitato da un aumento delle ghiandole sudoripare e dall assenza di peli. Un altro importante passo sarebbe stato la differenziazione dei vari colori della pelle, per adattarsi alle diverse quantità di raggi ultravioletti presenti nelle varie zone della Terra. Probabilmente i primi uomini avevano la pelle scura, ricca di melanina, perfettamente adatta alle forti radiazioni solari tipiche del continente africano. Per le popolazioni migrate in Europa e in Asia, il carattere pelle scura avrebbe costituito uno svantaggio perché impediva di far arrivare all interno del corpo la quantità di raggi ultravioletti necessari alla sintesi della vitamina D, fondamentale per fissare il calcio nelle ossa e assicurare uno scheletro sano e robusto. A queste latitudini, dove l insolazione è minore, furono avvantaggiati gli individui che presentavano la pelle più chiara. Al giorno d oggi i fattori ambientali che hanno dato origine alle differenze tra le varie popolazioni umane hanno perso la loro importanza, grazie anche all aumentata possibilità di interscambi facilitati dai moderni mezzi di comunicazione. Dai primi organismi all uomo 297
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